Pesquisas falsas sobre câncer e alegações de fraude científica atingiram o Dana-Farber Cancer Institute

No verão passado, cobri a saga de Francesca Gino, da Harvard Business School, que foi flagrantemente acusada de fabricar dados em pelo menos quatro dos seus estudos publicados. Ela foi pega quando alguns detetives de dados da Internet – que investigam má conduta em pesquisas em seu tempo livre – Encontrei inconsistências Em seus dados de papel e investigados mais detalhadamente.

Eles eventualmente levantaram suas preocupações com a Universidade de Harvard, que eventualmente investigou o assunto Solicitação de retirada dos documentos relevantes. (Gino Harvard processou os blogueiros, acusando-os de conspirar para manchar sua reputação.)

Fiquei pensando no caso de Gino enquanto lia História estranhamente semelhante Escândalo no Dana-Farber Cancer Institute, afiliado a Harvard, um importante hospital de pesquisa sobre câncer em Boston.

Dana Farber ficou chocada em janeiro deste ano com A Postagem no blog Escrito por Sholto David, biólogo molecular e investigador de dados da Internet, no qual ele apresenta evidências de manipulação generalizada de dados na pesquisa do câncer, publicadas por pesquisadores líderes, incluindo o CEO e COO do instituto. Davi Ele disse Ela contactou o instituto devido a preocupações sobre 57 artigos de investigação, 38 dos quais o instituto tinha “responsabilidade primária por potenciais erros nos dados”. O instituto solicitou a retirada de 6 deles e iniciou correções para 31 deles.

Para ser claro, essas manipulações de dados não foram sutis. (A postagem um tanto floreada de David anunciando as evidências chamou-as de “pateticamente amadoras e excessivas”.) Muitos dos casos que ele identificou envolviam a reutilização das mesmas imagens repetidamente em formas diferentes, com rótulos diferentes e com as formas giradas ou giradas desajeitadamente. Estendido no Photoshop ou editor de imagens semelhante. Os gráficos de coleta de dados em dias diferentes são vagamente idênticos. Os resultados dos testes são claramente copiados e colados.

Isto levanta a questão: assumindo que houve alguma má conduta por trás das imagens copiadas e coladas, como é que as pessoas se atrevem a cometer uma fraude tão flagrante, tão abertamente, durante tanto tempo? Quanto dinheiro das subvenções foi garantido com base em dados fabricados e até que ponto a luta crucial contra o cancro foi prejudicada por imprecisões publicadas nesta investigação?

E talvez mais importante, isto é apenas a ponta do iceberg?

Anatomia de um escândalo de dados sobre câncer

Há muitos anos, os pesquisadores biomédicos estão cientes de que a área enfrenta o problema de imagens falsas em artigos. Em um artigo de 2016, a microbiologista holandesa Elisabeth Beck escreveu Digitalizado Mais de 20.000 artigos biomédicos procuraram evidências de tal manipulação e descobriram que 3,8% dos artigos apresentavam sinais disso, “com pelo menos metade mostrando características sugestivas de manipulação intencional”. Pior ainda, o problema parece estar aumentando. “A prevalência de artigos de pesquisa contendo imagens problemáticas aumentou significativamente na última década”, descobriu Beck.

Ha Uma escala para descrever a manipulação Examina três tipos de fotos falsas – casos em que a mesma foto é usada duas vezes, com legendas diferentes (o que pode ser um erro inocente), e casos em que a mesma foto é usada duas vezes, mas num caso foi cortada intencionalmente (o que parece menos provável que seja uma foto falsa. É um erro inocente (um erro inocente) e casos em que a imagem tem outra coisa colada nela (o que parece improvável que seja um erro inocente).

Portanto, os cientistas biomédicos estavam bem conscientes de que este campo tinha um problema. Algumas das manipulações específicas destacadas na postagem do blog de David eram bem conhecidas entre os cientistas Um tópico quente de discussão no fórum de discussão PubPeer. Mas embora as preocupações fossem bem conhecidas, parece que a posição de David Retirada rápida e investigação interna.

Erros têm consequências

É preocupante que casos como o de Gino e Dana Farber tenham exigido o surgimento de verificações externas de dados. Ser um detetive de dados é extremamente pouco gratificante e até arriscado. Davi Atualmente desempregado e fazendo trabalho de relatório de processamento de dados Em seu tempo livre entre os shows, ele disse ao The Guardian.

Muitos investigadores de dados foram ameaçados com ações judiciais para expor fraudes de dados. “Muita ciência importante não é feita por grandes instituições que questionam as coisas, mas por pessoas independentes como essas”, disse-me o advogado de difamação Ken White no verão passado. O problema é que não existe um processo institucional para rever a investigação, a menos que alguém destaque os problemas, e a maioria dos cientistas não quer comprometer as suas carreiras para fazer este trabalho frustrante e não tão bonito.

Também é preocupante que a falsificação tenha sido tão flagrante. Não estamos falando aqui de processamento complexo de dados, mas sim de casos em que os cientistas editaram mal as imagens de seus resultados experimentais. “Estamos vendo apenas a pequena ponta do iceberg fraudulento – a duplicação de dados de imagens, o último recurso de um mundo fracassado depois que todos os outros truques não conseguiram entregar o resultado desejado”, escreveu David em sua postagem original no blog. Numa cultura onde os resultados experimentais do Photoshop são repetidos, é improvável que esta seja a única forma de manipulação.

Há outro traço comum entre o fracasso de Gino e o fracasso de Dana-Farber: Harvard. Entre o caso Gino, a demissão da presidente de Harvard, Claudine Guy, e agora a investigação alegadamente falsa sobre o cancro, a reputação de excelência académica de Harvard sofreu, sem dúvida, um grande golpe.

Mas a descoberta destes desafios na universidade mais prestigiada da América também ajudou a chamar a atenção do público para uma questão que necessita desesperadamente de atenção. Talvez a embaraçosa Harvard traga mudanças.

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