Como (e por que) coexistir pacificamente com esquilos

Bill Carver reconhece instantaneamente o som de dentes de roedores rangendo em seu telhado.

“Eu ouço… e pulo e bato na lateral do carrinho, ou corro porta afora e grito com eles”, diz ele. “Parei de fazer swing, mas a tentação foi avassaladora.”

Carver, 64 anos, mora em um trailer em tempo integral e trabalha como anfitrião de acampamento em parques estaduais e florestas nacionais. Ele diz que alguns dias se sente cercado pelo inimigo.

Estamos falando, é claro, de esquilos.

“Eles são capazes de causar uma quantidade enorme de danos”, diz ele. Eles mastigaram o isolamento e a tampa da churrasqueira. Eles destruíram seus tanques de propano e deixaram pilhas de cascas de nozes em seus degraus e na mesa de piquenique. Ele tem medo que roam fios elétricos ou, pior ainda, mangueiras de esgoto. “É uma batalha constante”, diz Carver. “Vigilância e ansiedade constantes.”

Carver até levou sua frustração para as redes sociais, onde dirige um pequeno grupo no Facebook chamado “Odiadores de esquilos da América” Embora ele reconheça que “ódio” pode ser uma palavra muito forte: “Gosto de assistir suas travessuras. Eles são incrivelmente inteligentes e atléticos. Acho que é uma coisa estranha de amor e ódio.”

Os esquilos estão por toda parte (existem mais de 200 espécies no mundo, e as estimativas de sua população total variam de milhões a bilhões) e, embora sejam fofos, a maior parte da atenção que recebem é negativa. As pessoas preocupam-se em mantê-los longe de sótãos, comedouros de pássaros e canteiros de jardim, mas “não pensamos realmente nos seus papéis mais complexos nos nossos ecossistemas e nas nossas vidas quotidianas”, diz Alex Potash, investigador de pós-doutoramento na UCLA. Departamento de Ecologia e Conservação da Vida Selvagem da Universidade da Flórida.

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Mesmo entre a comunidade científica, há pouco foco nas criaturas. “Na verdade, muito pouco se sabe sobre eles ecologicamente”, diz ele. Noah PerlotProfessor e Diretor “Projeto Esquilo” Na Escola de Programas Marinhos e Ambientais da Universidade da Nova Inglaterra. “Quando comecei o projeto, olhei a literatura e não conseguia acreditar que não havia um único estudo ecológico publicado sobre esquilos cinzentos na Nova Inglaterra.”

Os especialistas dizem que se as pessoas aprendessem mais sobre os esquilos, poderiam considerá-los muito mais simpáticos. A América do Norte é o lar de esquilos cinzentos e vermelhos, esquilos raposas, esquilos voadores e outros membros da família Sciuridae (como esquilos, texugos, marmotas e cães da pradaria), todos os quais desempenham importantes serviços ecossistêmicos.

Talvez uma das coisas mais importantes que os esquilos fazem seja aquilo pelo que são conhecidos: esconder bolotas e nozes. Como não hibernam, passam a maior parte do ano como esquilos, diz Potash Longe da comida durante o inverno. No outono, isso significa coletar e enterrar o máximo de coisas que puderem encontrar. Embora tenham uma habilidade incrível de lembrar onde estão escondidos, alguns dos fragmentos não podem ser recuperados.

“Talvez o esquilo morra ou não consiga encontrá-lo, mas por alguma razão a bolota fica no chão, brota e se transforma em uma árvore”, diz Potash. Sua pesquisa descobriu que o comportamento dos esquilos é um dos maiores fatores que afetam a regeneração da floresta e onde as árvores – e muitas outras plantas – crescem.

“Eles precisam comer o ano todo, então não são apenas nozes”, acrescenta Potash. “Eles espalham muito sementes porque comem muitas outras plantas e frutos. Eles até espalham fungos: quando vão cavar, ficam cobertos de esporos de fungos, e depois vão cavar em outro lugar e espalham-nos.

Graças ao seu tamanho e abundância, os esquilos têm “outro valor ecológico incrível”, diz Perlot, “mas de uma forma que deixa as pessoas um pouco enjoadas. Eles são um alimento crucial. Isso é apenas parte de ser um pequeno mamífero. Os predadores incluem raposas e coiotes. , linces e pássaros Presas (como corujas, falcões, águias) e até jacarés.

Como fazer as pazes com esquilos

Muitas pessoas acham os esquilos irritantes e certamente é frustrante quando eles cavam buracos no seu quintal, mastigam coisas que não deveriam, roubam do seu jardim e dos alimentadores de pássaros e, às vezes, até entram em sua casa. Mas o primeiro passo para viver mais pacificamente com eles é entender por que Eles fazem essas coisas.

“Eles são muito sociais e passam grande parte do dia observando, aprendendo e observando”, diz Perlot. Eles se adaptaram incrivelmente bem a estar perto de nós. Pense em quão pouco claro seria, por exemplo, para um esquilo viver num parque de uma grande cidade, e como isso seria perigoso. Entre carros, alimentos que podem matá-los, pessoas que os machucam, outros animais que os comem; O facto de poderem sobreviver e até prosperar sob todas estas ameaças é bastante notável.

Por terem se adaptado bem para compartilhar seu habitat com os humanos, os esquilos aprenderam que um jardim ou comedouro para pássaros fornece uma refeição segura e confiável. Como qualquer proprietário que tenha ouvido um som crepitante no teto sabe, ele descobriu que o sótão pode ser um lugar agradável e aconchegante para criar uma família de esquilos. No entanto, muitos destes inconvenientes são fáceis de evitar.

A maioria das espécies só precisa de uma abertura de 3 polegadas ou menor para entrar em uma casa, portanto, certifique-se de calafetar quaisquer pequenas aberturas ao redor de calhas e janelas do sótão, consertar madeira podre que possa ser mastigada e colocar malha ou pano atrás de aberturas, como aberturas de ventilação. .

“Se conseguirmos manter as nossas casas fechadas, os esquilos encontrarão muitos habitats naturais para fazerem os seus ninhos”, diz Perlot.

Quanto ao seu jardim, uma rede ou tecido metálico pode ajudar a mantê-los afastados, mas existem outros repelentes naturais que você pode experimentar. Por exemplo, plantar alho – como alho e cebola – nas bordas do jardim pode fazer com que cheire mal aos esquilos. O mesmo se aplica a algumas flores, como malmequeres e gerânios. Se tudo mais falhar, os esquilos são sensíveis à capsaicina, o composto que deixa os pimentões picantes. Plante algumas variedades picantes ou apenas espalhe uma quantidade generosa de pimenta em pó ao redor do perímetro como um impedimento.

Para os observadores de pássaros, existem muitos modelos que afirmam ser “à prova de esquilos”, mas a inteligência mencionada (sem mencionar suas habilidades de escalada e salto) torna difícil manter os esquilos afastados. Colocar uma barreira – uma barreira em forma de cone – no poste pode ajudar a impedi-los de subir, mas os especialistas concordam que a melhor maneira de lidar com os esquilos num comedouro é simplesmente abraçá-los.

“As pessoas que têm comedouros para pássaros falam comigo sobre suas frustrações o tempo todo”, diz Perlot. “Sempre fico curioso para saber por que eles não gostam de esquilos. Você não alimenta a vida selvagem porque quer vê-los? Por que você quer ver apenas pássaros, em vez de pássaros e esquilos juntos? Eles são animais selvagens que merecem nosso amor, apreço e estudo.”

Potash diz que as pessoas deveriam se sentir sortudas por estarem cercadas de esquilos. “Se eu quiser ver um urso, tenho que ir até o meio da floresta e localizá-lo e fazer todas essas coisas”, diz ele. “Mas posso sair da minha porta e ver alguns esquilos.”

Kate Morgan é redatora freelance em Richland, Pensilvânia.

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