Edward Stone, que pilotou a espaçonave Voyager da NASA para planetas distantes, morreu aos 88 anos.

Edward C. morreu em junho. Stone, que abriu uma janela para os confins do sistema solar enquanto servia como cientista-chefe da missão Voyager da NASA, supervisionando duas longas naves espaciais movidas a plutônio que continuam a operar a bilhões de quilômetros da Terra. 9 em sua casa em Pasadena, Califórnia, quando tinha 88 anos.

E foi a morte dele Anunciado antes Instituto de Tecnologia da Califórnia, onde foi professor emérito de física, E por Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, que ele dirigiu por 10 anos, começando em 1991. Sua filha, Susan Stone, disse que ele estava com a saúde debilitada, mas a causa da morte ainda não era conhecida.

Stone começou sua carreira em física no início da Era Espacial, voltando sua atenção para o universo depois que a União Soviética lançou o Sputnik – uma bola de metal brilhante que se tornou o primeiro satélite do mundo – enquanto ele era estudante de graduação na Universidade de Chicago em 1957.

Nas seis décadas seguintes, ele projetou alguns dos primeiros instrumentos científicos para satélites americanos; Ele supervisionou a construção do Observatório W.M. Keck, que abrigou os dois maiores telescópios ópticos do mundo quando foi concluído no Havaí em meados da década de 1990; Ele liderou a criação do LIGO, um experimento de física de bilhões de dólares que em 2015 forneceu as primeiras observações diretas de ondas gravitacionais, ondulações no espaço-tempo que escaparam aos cientistas durante anos.

Ele permaneceu conhecido por seu trabalho como cientista do projeto – e, menos formalmente, porta-voz principal – das Voyager 1 e 2. Lançadas com duas semanas de intervalo em 1977, cinco anos depois que o Dr. Stone foi designado para a missão, as duas impressionantes sondas retornaram imagens de exoplanetas gigantes e suas luas, bem como uma riqueza de dados sobre o sistema solar.

“Estávamos numa missão de descoberta”, disse ele ao New York Times. Em 2002, relembrando as origens do projeto. “Mas não estimamos a escala da descoberta que ocorreria.”

Ambas as naves espaciais visitaram Júpiter e Saturno, com a Voyager 2 continuando a alcançar Urano e Netuno, auxiliada por um raro alinhamento de exoplanetas que ocorre uma vez a cada 176 anos. As sondas de uma tonelada estão agora a viajar mais longe através do espaço interestelar do que qualquer outro objecto feito pelo homem no Universo. Além de câmeras e instrumentos científicos, cada um deles carrega uma mensagem celestial em uma garrafa: Uma Disco banhado a ouroProjetado com a ajuda do astrônomo Carl Sagan, ele carrega sons e imagens que apresentariam aos possíveis alienígenas a diversidade da vida na Terra.

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“Foi uma ótima ideia”, disse o Dr. Stone ao Los Angeles Times em 2011, contemplando a inclusão do registro enquanto a Voyager 1 se preparava para entrar no espaço interestelar. “Na época, meu foco era apenas chegar a Saturno.”

A partir de 1979, as sondas obtiveram as primeiras imagens em grande plano de Europa, uma das luas de Júpiter, revelando a superfície rachada e quebrada de um mundo congelado que “parecia um bloco de gelo”, como disse o Dr. Eles estudaram o vasto sistema de anéis de Saturno. Evidência de uma atmosfera densa e rica em compostos orgânicos encontrada na lua de Saturno, Titã; Acompanhe os ventos de 1.600 km/h que sopram na superfície de Netuno; Ele descobriu fontes termais de oito quilômetros de extensão em erupção na superfície gelada da maior lua de Netuno, Tritão.

Um dos primeiros resultados mais surpreendentes da missão foi a detecção de atividade vulcânica na lua de Júpiter, Io. Foi a primeira vez que foram descobertos vulcões ativos expelindo cinzas da Terra, e surpreendeu os cientistas que presumiam que a Lua seria muito parecida com a Terra – inerte, cheia de crateras, fria e morta.

“Repetidamente descobrimos que a natureza era mais inovadora do que os nossos modelos”, disse o Dr. Stone em entrevista ao Caltech.

Quando a Voyager passou pelos planetas exteriores, o Dr. Stone apareceu no noticiário noturno e deu entrevistas frequentes. Enquanto supervisionava 11 equipes de investigação e cerca de 200 pesquisadores, ele foi creditado por acelerar o ritmo com que os cientistas da equipe relatavam suas descobertas, liderando reuniões diárias nas quais procurava identificar as descobertas mais surpreendentes do grupo e depois trabalhando com os pesquisadores para ajudar a alcançar uma conclusão. Os materiais são acessíveis ao público em geral.

“Ele era uma máquina”, disse seu ex-chefe, Norman Haynes, que serviu por três anos como gerente geral do projeto Voyager, ao New York Times. Em 1990. “Você vai acabar com ele e torná-lo maior! Ele ficou correndo o dia todo fazendo as coisas.

O astrônomo Bradford A. disse: Smith, que liderou a equipe que interpretou as imagens da Voyager, disse ao jornal Em 2002 O dilúvio de imagens e dados enviados pelas sondas fez da Voyager “a missão de maior sucesso da NASA” – elogio que foi repetido por muitos cientistas ao longo dos anos.

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“O que sabemos sobre exoplanetas é resultado direto da contribuição de Ed Stone”, disse A. Thomas Young, ex-diretor do Goddard Space Flight Center da NASA, Ele uma vez disse. “Ele foi uma das duas ou três pessoas que fizeram a Voyager funcionar.”

O sucesso da Voyager ajudou a lançar o Dr. Stone em maior proeminência, levando à sua nomeação como chefe do Laboratório de Propulsão a Jato, ou JPL, o famoso centro de ciência planetária administrado pelo Instituto de Tecnologia da Califórnia para a NASA. O laboratório enfrentou cortes orçamentários após a Guerra Fria, embora o Dr. Stone ainda pudesse trabalhar em missões de alto nível que incluíam o Mars Pathfinder, que pousou o rover Sojourner em Marte em 1997; a espaçonave Galileo, que orbitou Júpiter durante oito anos; E a Cassini, que orbitou Saturno por 13 anos.

Uma homenagem do laboratório observou que o Dr. Stone foi o raro cientista envolvido na missão que viajou mais longe do Sol – a Voyager – bem como na missão que mais se aproximou do Sol: a Sonda Solar Parker, que voou através da coroa e atmosfera superior do Sol em 2021.

“Continuo me perguntando por que há tanto interesse público no espaço”, disse o Dr. Stone ao The New York Times antes de assumir o cargo no JPL. “No final das contas, é apenas ciência básica. A resposta é que nos dá uma noção do futuro. Quando pararmos de descobrir coisas novas, o conceito de futuro vai mudar. para ser feito, e que a vida continuará a evoluir Isso nos dá uma direção, Uma flecha na hora certa.

O mais velho de dois filhos, Edward Carroll Stone Jr. nasceu em Knoxville, Iowa, em 23 de janeiro de 1936. Ele cresceu em Burlington, Iowa, onde seu pai dirigia uma pequena empresa de construção que sua mãe ajudava a administrar. Seus pais apoiaram seu fascínio precoce pela ciência, incluindo seus esforços para desmontar seu rádio transistor e montá-lo novamente.

“Sempre tive interesse em saber por que algo era assim e não daquele jeito”, lembra o Dr. Stone. “Eu queria entender, medir e observar.”

Depois de se formar no Burlington Junior College (agora Southeastern Community College) em 1956, ele se matriculou na Universidade de Chicago, obtendo um mestrado em 1959 e um doutorado em física em 1964. Naquela época, ele já havia se casado com Alice Wickliffe, uma colega da Universidade. Universidade de Chicago. ela Ele morreu em dezembro. Os sobreviventes incluem suas filhas, Susan e Janet Stone, e dois netos.

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Com seu doutorado, o Dr. Stone uniu forças com um de seus ex-colegas da Universidade de Chicago, Ruchus “Robbie” Vogt, para ajudar a lançar o programa de física espacial na Caltech. Ele foi nomeado professor em 1976 e presidiu o Departamento de Física, Matemática e Astronomia da universidade em meados da década de 1980, na mesma época em que começou a trabalhar no Keck, um complexo de telescópios gêmeos de 10 metros perto do cume do Mauna Kea em 1976. . Havaí.

Seu trabalho no projeto o levou a endossar o proposto Telescópio de Trinta Metros, um observatório maior que os cientistas esperam construir nas proximidades. A construção foi interrompida em meio a protestos de nativos havaianos e outros críticos que se opõem ao desenvolvimento do local.

Dr. Stone foi descrito por seus colegas como tímido e obstinado, com poucos interesses fora da física. “Meu trabalho é relaxar”, ele gostava de dizer. Ele continuou a trabalhar na Voyager por décadas, conciliando tarefas de ensino e pesquisa enquanto recebia honras que incluíam Medalha Nacional de Ciência em 1991 E a Prêmio Shaw de Astronomia Em 2019, antes de se aposentar da missão em 2022.

Nessa altura, as sondas já tinham viajado muito além das órbitas de Neptuno e Plutão. A Voyager 1, a mais distante das duas, está agora a mais de 24 mil milhões de quilómetros da Terra e continua operacional mesmo quando os engenheiros tiveram de encontrar soluções alternativas para chips de computador defeituosos e outros problemas de comunicação. A nave espacial e a sua gémea acabarão por ficar sem energia, embora o Dr. Stone tenha observado com orgulho que as duas sondas “continuarão a mover-se para sempre”, vagando pelo cosmos com a sua carga dourada e instrumentos silenciosos.

“No que diz respeito ao que acontecer comigo, a natureza seguirá o seu caminho, e eu entendo isso”, disse ele ao Los Angeles Times em 2011. “E mesmo que eu não esteja lá, continuaremos explorando, continuaremos descobrindo a ciência. Estou otimista quanto a isso.”

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